Am Kobe Bryant Day – und jeden zweiten Tag – erinnert sich Jessica Pegula an eine ihrer größten Inspirationen

„Kobes Reise war wirklich der ganze Traum für ihn“, sagt der hochrangige Amerikaner, der dabei hilft, sein Vermächtnis fortzuführen.



ANSEHEN: Tennis Honors – Kobe Bryant, Schöpfer und Influencer unseres Sports

NEW YORK – In einem Teil der Stadt, der eindeutig mit Basketball identifiziert wird, redete sogar die drittplatzierte Spielerin im Damentennis über Körbe.

Als sie aufwuchs, war sie kein großer Fan des Sports. Sie besuchte nicht viele Spiele. Aber der Floridianer über Buffalo – eine Stadt ohne NBA-Franchise seit 1978, 16 Jahre vor ihrer Geburt – sprach genauso viel von Hartholz wie von Hartplätzen.



Das ist die anhaltende Kraft von Kobe Bryant.

Jessica Pegula, die Nummer 3 der WTA, weiß, dass heute, am 24.08., Kobe Bryant Day ist. Bei den Zahlen handelt es sich um die Ziffern, die Bryant während seiner produktiven Karriere, in der er NBA-Meisterschaften und olympische Goldmedaillen gewann und unzählige Torrekorde aufstellte, auf der Rückseite seines Los Angeles Lakers-Trikots prangte.

Ein Wandgemälde des verstorbenen Kobe Bryant und seiner Tochter Gianna in Los Angeles.



Schlägerballspiel

Sein letztes NBA-Spiel fand im April 2016 statt. Weniger als vier Jahre später, in einem atemberaubenden Moment, den die meisten nie vergessen werden, wo sie waren, als sie die Nachricht hörten, kamen Bryant, seine Tochter Gianna und sieben weitere Passagiere auf tragische Weise bei einem Hubschrauberabsturz ums Leben.

Nichts von dieser schrecklichen Geschichte hält Pegula jedoch davon ab, Bryant anzurufen, wenn seine Perspektive angemessen erscheint, oder den Mann und Sportler für das zu feiern, was er hinterlassen hat. Er ist auf ihrem X/Twitter-Profil zu sehen, sie teilt Bryant-Inhalte in den sozialen Medien und sie konsumiert alles über die verlorene Legende, was sie kann.



„Er war immer eine meiner größten Inspirationen“ Pegula erzählt es mir in einer schattigen Ecke von Harlems Howard Bennett Playground. „Als er in den Ruhestand ging, habe ich so viel über seine Karriere, sein Spiel und seine Denkweise gelesen – seine Mamba-Mentalität, jeden Tag und in jedem Moment die beste Version seiner selbst sein zu müssen. Das hat mich wirklich überzeugt.“

Der „Come Play“-Kurs am Mittwoch auf dem Howard Bennett Playground beinhaltete eine Spende in Höhe von 25.000 US-Dollar an das Harlem Junior Tennis & Education Program.

Zusammen mit ihren Tourkolleginnen Danielle Collins, Alycia Parks und Trainerin Judy Murray machte sich Pegula am Mittwoch auf den Weg zur 135th Street in Manhattan, um an einem makellosen Sommermorgen eine Hitting-Session zu absolvieren. Der Tag wurde durch den Eifer und Elan der einheimischen Kinder noch schöner, die dem US-Open-Titelanwärter unbedingt ihr Können zeigen wollten. Kinder unterschiedlichsten Alters trugen T-Shirts mit der Aufschrift „Come Play“ zugunsten des Harlem Junior Tennis & Education Program und füllten die beiden Tennisplätze.

Wie viele professionelle Tennisspieler gibt es auf der Welt?

Ein angrenzender Basketballplatz stand leer, und ein zerfetztes Netz flatterte im Wind. Diese zwei Stunden lang war Tennis in Harlem – und Kobe, ein bekannter Tennisfan , hätte zugestimmt.

„Er war derselbe Mensch, der gesagt hat“, erinnerte Pegula: „‚Wenn Sie Ihrem Sport oder der nächsten Generation nichts zurückgeben, wofür tun Sie das dann wirklich?‘“

„Ich liebe es einfach, mit ihnen zu spielen und Spaß auf dem Platz zu haben“, sagte Pegula in der Klinik. 'Das ist es, worum es geht.'

„Hoffentlich eine Inspiration für sie sein“

Pegula kam gegen 11 Uhr im Park an und erfüllte pflichtbewusst eine ständig wachsende Reihe von Medienwünschen: Fernsehspots bei lokalen Netzwerken, Social-Media-Hits für die Tour, vielleicht eine Sequenz für eine kommende Folge von Netflix Haltepunkt . Als die Uhr Mittag schlug, hatte sie genug – nicht von dem Ereignis, sondern nur vom Stehen und Reden. Sie wollte ein paar Tennisbälle schlagen.

Es war eine Marke für die 29-Jährige, die noch nie ein Turnier erlebt hat, das ihr nicht gefallen hat. Normalerweise spielt Pegula bei den Majors Einzel, Doppel und sogar Mixed. Der Zeitplan für Pegula in Flushing Meadows bleibt jedoch abzuwarten. In Harlem hörte sie die nächsten 40 Minuten nicht auf zu spielen und tauschte gerne Groundies mit eifrigen jungen Konkurrenten. Für die hochrangige Amerikanerin und ihre Kollegen war es kein kurzer Auftritt; Es war eine weitere Gelegenheit, in den Sport einzutauchen, den sie liebt.

„Ich liebe es einfach, mit ihnen zu spielen“, sagt sie lachend, „und Spaß auf dem Platz zu haben. Das ist es, worum es geht.'

Die Arbeit mit unterversorgten Gemeinden ist eine Kernwert für Pegula , der im Vorstand der Asian American Pacific Islander Tennis Association ist.

„Es ist wichtig, das Spiel weiter auszubauen und diesen Kindern die Möglichkeit zu geben, einen Tennisschläger in der Hand zu halten und sich in den Sport zu verlieben“, sagt sie. „Und für mich und einige andere Mädchen soll es hoffentlich eine Inspiration für sie sein.“

Pegula mit Doppelpartner John McEnroe beim Stars of the Open Exhibition Match zugunsten von Ukraine Relief am Mittwochabend. Sie wird nächste Woche ins Arthur Ashe Stadium zurückkehren, um ihren ersten Grand-Slam-Titel zu gewinnen.

Western-Grip-Tennis

Der Traum und die Reise

In ein paar Tagen wird Pegula ihre letzte Chance bekommen, einen Titel zu erringen, der ihr in keiner Disziplin verwehrt geblieben ist. Sie hat noch keine Grand-Slam-Trophäe gewonnen, obwohl sie in fünf der letzten sieben Majors das Viertelfinale im Einzel erreicht hat.

Das Erreichen dieser Runde wird für Pegula nicht zufriedenstellend sein, wenn man bedenkt, dass sie im Grand-Slam-Viertelfinale 0-6 steht. Nach ihrem jüngsten Manko zu diesem Zeitpunkt – einer Niederlage gegen die spätere Siegerin Marketa Vondrousova in Wimbledon, in der Pegula Im letzten Satz hätte er beinahe mit einem Doppelbreak die Führung übernommen – Sie hat ein Zitat auf Instagram gepostet:

„Die Zeiten, in denen man früh aufsteht und hart arbeitet; die Zeiten, in denen man lange aufbleibt und hart arbeitet; die Zeiten, in denen Sie keine Lust auf Arbeit haben, zu müde sind, sich nicht anstrengen wollen, es aber trotzdem tun; das ist eigentlich der Traum. Das ist der Traum. Es ist nicht das Ziel, es ist die Reise.“ Kobe Bryant

Pegula hat sich bei Turnieren, die das meiste Anstrengen erfordern, anstrengt, nur um an der gleichen grausamen Wende scheitern zu können. Aber sie ist noch nie mit mehr Schwung in ein US Open gestartet. Ihr 1000-Level-Titellauf in Montreal – irgendwie erst der dritte Turniersieg ihrer Karriere – war notwendiger Balsam für die Wunde, die sie in Wimbledon hinterlassen hatte.

„Ich habe in dieser Woche nicht wirklich darüber nachgedacht“, sagt sie über Montreal. „Ich habe nur versucht, mich auf das Turnier vorzubereiten und zu sehen, was passiert.“

Was ist passiert? Sie besiegte die brandheiße Coco Gauff in drei Sätzen. Dann besiegte sie die Nummer 1 der Welt und Titelverteidigerin der US Open, Iga Swiatek, in drei Sätzen.

Im Finale traf Pegula auf Liudmila Samsonova, die aufgrund einer unglücklichen Terminplanung ihr Halbfinale nur wenige Stunden früher beenden musste. Es gab keine Ausreden, die Arbeit nicht zu Ende zu bringen. Pegula erledigte das Geschäft in absurd schnellen 49 Minuten, 6:1, 6:0.

„Ich denke, es hat mir wirklich Spaß gemacht, an vielen harten Spielen teilzunehmen, besonders gegen Coco und Iga, die derzeit wahrscheinlich am besten in Form sind“, sagt Pegula. „Es war hart, diese Spiele zu überstehen, aber das sind die Wochen, in denen ich manchmal mein Bestes gebe. Dass ich das finden kann, gibt mir großes Selbstvertrauen.“

Bryant war fünfmaliger NBA-Champion; Pegula wäre, ebenso wie die Buffalo Bills ihrer Familie und ihre Mafioso-Fangemeinde, begeistert, nur einen großen Titel zu gewinnen. Aber was auch immer passiert, es geht weniger um das Ziel als vielmehr um Schritte und Schwünge, die man auf dem Weg zurücklegt.

„Kobes Reise war wirklich der ganze Traum für ihn“, sagt Pegula. „Ich denke, das war wirklich cool und hat gezeigt, wie ich meine Karriere gestalten möchte.“

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